Fiche de lecture : Les Caractères La Bruyère 🎭

Emilie Eliasu - Mis à jour le 13/06/2022
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T’es au lycée et Les Caractères de Jean de La Bruyère sont au programme de ton bac de français ? Tu veux savoir pourquoi on parle de “comédie sociale” quand on fait référence à cette œuvre ? 🎭

Ne bouge plus. On t’embarque pour découvrir cette œuvre emblématique de la littérature française qui dépeint avec brio la société du XVIIᵉ siècle ! Allez, c’est parti pour la fiche de lecture sur Les Caractères La Bruyère ! 🚀

À lire aussi

✅ Découvre comment faire une fiche lecture d’enfer ! 🔥

Une œuvre, un contexte

Minute papillon, avant de te plonger au cœur de cette œuvre, il est important de connaître les fondations sur lesquelles repose ce recueil emblématique ! 🤓

Qui est Jean de La Bruyère ? 🧐

Ce regard de braise

📌 Jean de La Bruyère (1645-1696) est un écrivain du XVIIᵉ siècle, issu de la noblesse de robe. 

💡 Késaco la noblesse de robe ?

La “noblesse de robe” regroupe tous les nobles qui occupent des postes dans la justice et les finances. En tant qu’ancien avocat, La Bruyère avait le droit de bénéficier de ce statut.

👉 Il a consacré + de 20 ans de sa vie à l’écriture de son seul et unique ouvrage : Les Caractères ou les Mœurs de ce siècle, dans lequel il décrit la vie des hommes à la ville et à la cour pendant le règne de Louis XIV.

Si La Bruyère connaît particulièrement bien ce qui se trame à la cour du Roi, c’est parce qu’il l’a côtoyé de très près. Eh oui ! Il a été durant plusieurs années le précepteur du jeune duc de Bourbon. En gros, il était chargé de l’éducation et de l’instruction du cousin de Louis XIV, à l’Hôtel de Condé à Versailles. Autant te dire que c’était un baby sitter ++ 😌

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La Bruyère be like après une journée de baby sitting ++

👉 Grâce à ce poste prestigieux, Jean de La Bruyère a recueilli pleins d’infos sur les backstage de la cour du Roi soleil, qu’il a pu mettre dans son livre ! 📚

Mais La Bruyère n’écrit pas comme n’importe quel écrivain, puisqu’il appartient à la famille des moralistes tels que :

  • Montaigne, Pascal et La Rochefoucauld 

💡 La figure du moraliste

Au XVIIᵉ siècle, il s’agit d’un écrivain qui peint et observe les mœurs de son temps dans le but d’éduquer les individus sur les conduites à adopter ou non 🙅

Pour résumer, Jean de La Bruyère dénonce les défauts et les vices de son temps à travers les portraits qu’il peint de la société 🖼️

👉 En 1688, il publie pour la première fois Les Caractères. Succès garanti ! À partir de cette date-là, La Bruyère ne va jamais cesser de le rééditer en ajoutant à son livre de nouvelles réflexions ✅

👉 En 1696, paraît la dernière version des Caractères, qui est constituée de 1120 remarques.

💡La Bruyère milite aux côtés des Anciens

  • Les Anciens : ils soutiennent l’importance de l’héritage de l’Antiquité dans la création littéraire.

  • Les Modernes : ils pensent que l’on peut rivaliser avec les auteurs anciens. Ils militent pour un renouvellement de la création artistique.

Le contexte d’écriture 

Reprendrez-vous un peu de contexte ? 🍵😌

👉 Pour écrire Les Caractères, La Bruyère a directement puisé dans la face la ➕ sombre du XVIIᵉ siècle. 

Le Grand Siècle, au risque de te décevoir, c’est pas que des gens magnifiquement habillés à la cour du Roi, c’est aussi (et surtout) un siècle qui vit au rythme de la décadence et de la corruption ! 🤫

💡Il se passe quoi déjà au XVIIème siècle ?

👑 La monarchie absolue de Louis XIV. Durant son règne, le monarque maintient les nobles sous son emprise et les empêche de comploter contre lui.

⚔️  Les guerres (= la guerre de 9 ans) et les persécutions religieuses contre les jansénistes et les protestants se multiplient.

🍵 Apparition des salons où se développe l’art de la conversation, de la causerie et de l’esprit galant. C’est durant cette période qu’émerge la figure de l’honnête homme, un homme mesuré et convenable.

👉 Inégalités sociales et économiques très fortes, avec la présence de 3 ordres (noblesse, clergé, tiers-état).

👉 À travers Les Caractères, La Bruyère va défendre le tiers état, et surtout critiquer le comportement des bourgeois, des nobles et du Roi.

Spoiler : on te rassure, même après avoir balancé ses 4 vérités sur ce qu’il pense de l’élite aristocratique, La Bruyère ne va pas perdre sa tête sur l’échafaud.

C’est que notre Jean national est particulièrement rusé pour ne pas se faire prendre par le Roi ! 👑

La fiche technique pour Les Caractères La Bruyère

👉 Maintenant que les présentations sont faites entre Mr de la Bruyère et toi et que tu connais mieux le contexte dans lequel s’inscrit Les Caractères, il est temps de se plonger parmi les 740 pages de ce recueil !

 Difficile de résumer un tel ouvrage en raison des 16 livres qu’il comprend. Mais pas de panique, au bac de Français, tu devras te concentrer que sur 7 chapitres. Soulagé, n’est-ce pas ? 😉

Focus sur le titre du recueil 🔍

“Mais pourquoi Jean de La Bruyère a choisi d’appeler son livre Les Caractères ?”  🧐

Eh bien, figure-toi que notre cher La Bruyère, son kiff, c’était les auteurs Grecs et Latins 😌

👉 Parmi eux, Théophraste, auteur grec du IVᵉ siècle avant JC, connu pour avoir écrit Des Caractères. La Bruyère était tellement fan qu’il a décidé de reprendre presque à l’identique le même titre, en y ajoutant le sous-titre “les Mœurs de ce siècle”. Et c’est comme ça que sont nés Les Caractères. 🤰

La structure de l’œuvre

Les Caractères La Bruyère est un recueil de maximes et de réflexions philosophiques divisé en deux parties.

  • La première est la traduction des Caractères de Théophraste
  • La seconde rassemble dans 16 chapitres Les Caractères écrits par La Bruyère.

👉 Ici, on te propose de te concentrer sur les résumés par chapitre des livres V à XI qui sont au programme de ton épreuve, que tu sois en bac techno ou général.

✔️ Livre V : De la société et de la conversation (83 remarques)

✔️ Livre VI : Des biens de fortune (83 remarques)

✔️ Livre VII : De la ville (22 remarques)

✔️ Livre VIII : De la cour (101 remarques)

✔️ Livre IX : Des grands (56 remarques)

✔️ Livre X : Du souverain ou de la république (35 remarques)

✔️ Livre XI : De l’homme

Les Caractères La Bruyère résumé par chapitre 📚

📌 Livre V : De la société et de la conversation 🤌

La Bruyère aborde l’art d’être en société, avec un thème de prédilection : l’usage de la parole, dans les salons de conversation.  Il présente des hommes mal éduqués, qui sont tout sauf polis et honnêtes. La Bruyère montre que les hommes ne s’écoutent pas, car ils veulent chacun imposer leur vision du monde.

👉 La parole, ici, sert à se disputer et se moquer, alors qu’elle devrait être un moyen d’échanges et de conversations afin de s’instruire et de se comprendre.

Différents personnages sont dépeints :

👉 Acis 

👉 Arrias 

👉 Théodecte

👉 Troïle 

👉 Cléon

👉 Euthyphron

👉 Hermagoras

À savoir 💡

Comme la plupart des moralistes, La Bruyère utilise des personnages fictifs pour dénoncer les vices des hommes sous l’Ancien Régime. 

Grâce à ce moyen rusé, le moraliste fait passer subtilement aux gens de la cour son message critique, sans risque de passer sous l’échafaud 😇

Là normalement, tu dois penser à Jean de la Fontaine et ses animaux 🦁

✔️ Livre VI : Des biens de fortune 💰

Ici, l’auteur met en avant le rôle néfaste et pervers de l’argent sur la société et les hommes. 

Malheur à celui qui n’en possède pas assez puisqu’il se retrouvera exclu ! 🙅

Pour illustrer ça, La Bruyère prend l’exemple de Sosie, qui passe du statut de domestique, à celui de noble en devenant administrateur des biens d’une paroisse religieuse. Son ascension sociale ne s’explique pas par son mérite, mais par les fraudes financières et manigances qu’il a pu faire pour gagner de l’argent. Tu sens la corruption à plein nez ? 😅

Les portraits sont ceux de : 

👉 Clitiphon

👉 Arfure

👉 Crésus

👉 Périandre

👉 Chrysippe

👉 Ergaste

✔️ Livre VII : De la ville 🏙️

La Bruyère présente la ville comme un théâtre, où chaque habitant joue un rôle 🎭

À l’image d’une véritable comédie sociale, la ville est un lieu qui accorde une grande importance aux apparences à travers le regard de l’autre, thématique qui revient fréquemment. Le “regard” est un instrument de comparaison, de malveillance et de moquerie.

Ce chapitre est l’occasion pour La Bruyère d’évoquer les mœurs des anciens Romains et de les ériger en modèle. Eh oui, quand on te disait qu’il voue un culte pour les anciens, ce n’était pas une blague ! 🤓

2 portraits sont présentés :

👉 Narcisse

👉 Théramène

✔️ Livre VIII : De la cour 🏰

La Bruyère s’attaque de manière satirique aux courtisans sous le règne de Louis XIV. 

Il dresse le tableau d’une époque superficielle, soumise au culte des apparences. Il décrit un monde impitoyable vivant au rythme des égos démesurés de chacun. Les courtisans, en quête de reconnaissance de la part du roi, n’hésitent pas à se marcher dessus. 

Qui est plus esclave qu’un courtisan assidu, si ce n’est un courtisan plus assidu

Les Caractères La Bruyère

Livre VIII

Les portraits principaux sont ceux de :

👉 Cimon

👉 Clitandre

👉 Théonas

👉 Timante

👉 Théodote

👉 Straton

✔️ Livre IX : Des grands 

Le moraliste dresse un portrait critique des “grands”, c’est-à-dire les hommes de la haute noblesse. 

Ils sont décrits comme orgueilleux, vaniteux, imprévisibles, corrompus et écrasant les plus” petits”, qui sont obligés de se soumettre.

La Bruyère condamne ainsi les privilèges acquis par la naissance et le mépris du mérite personnel.

Les portraits sont ceux de :

👉 Théophile

👉 Théognis 

👉 Pamphile

✔️ Livre X : Du souverain ou de la république 👑

Ici, La Bruyère s’attaque au Roi 👑

Les Caractères sont aussi l’occasion pour La Bruyère de réfléchir à l’état de la politique en France (spoiler… c’est pas fou du tout 😬). 

Dans ce chapitre consacré à Louis XIV, La Bruyère critique la monarchie absolue et les abus qu’elle entraîne, comme les guerres. 

Le moraliste en profite pour donner ses best conseils pour être un bon monarque. Il évoque les devoirs du souverain et des dirigeants, mais aussi ceux du peuple. 

✔️ Livre XI : De l’homme

Dans ce 11ᵉ chapitre, le moraliste tente de définir l’essence de l’homme, c’est-à-dire dégager LA caractéristique principale qui définit la nature humaine.

Sauf que, problème… La Bruyère a vraiment du mal à définir une caractéristique commune qui unit les hommes entre eux.

Par contre, ce qu’il retient de ses observations à la cour et à la ville, c’est que l’homme est un être instable. Bon eh ben au moins c’est dit…😅

Cette instabilité, La Bruyère la retrouve à travers les différentes étapes de la vie humaine comme l’enfance, la vieillesse ou encore la mort.

Il aborde tous grands défauts de l’homme, tels que 

  • la vanité
  • l’avarice
  • la jalousie

💡 Pssst est-ce que t’as remarqué ?

De la même façon que la hiérarchie sociale ordonne la société, les livres V à X répondent à un ordre logique et croissant. Le livre V est consacré aux relations humaines tandis que le livre X traite du Roi Louis XIV. Plus tu avances dans la lecture des livres, plus tu accèdes au sommet de la pyramide sociale. Décidément pas bête ce La Bruyère ! 🤓

Les 3 principales thématiques 

👉 L’honnête homme

📌 Comme tu l’as compris, la figure de l’honnête homme est l’incarnation par excellence du héros classique au XVIIᵉ siècle. 

👉 Raison pour laquelle, tu retrouves cette référence absolument PAR-TOUT dans Les Caractères ! 😅

Ce que de La Bruyère t’explique, c’est que si tu veux être un honnête homme, tu ne dois surtout pas ressembler à l’un des personnages qu’il décrit dans les chapitres de son ouvrage. En gros, oublie Théodecte, et sa superficialité insupportable ou encore Narcisse avec son égo surdimensionné ! 🙅

Okay, mais on fait comment pour être un honnête homme au juste ? 🧐

💡 Starter pack de l’honnête homme selon les écrivains classiques

  • Fais preuve de courtoisie
  • Domine tes émotions
  • Expose sa culture générale avec humilité
  • Maîtrise l’art de la conversation
  • Refuse l’excès et lutter contre tes passions

👉 Le théâtre du monde 

💡 Le theatrum mundi

Tu peux le traduire par : “théâtre du monde”. Il s’agit d’un thème traditionnel et répandu en littérature, qui fait le rapprochement entre le jeu théâtral et la vie en société”.

La métaphore du théâtre est présente durant les 6 chapitres 🎭

La Bruyère décrit le monde à la manière d’un théâtre où les apparences et la superficialité sont reines ! Tu comprends mieux, la présence du champ lexical du “regard” 👀

L’idée est de montrer que la société est un spectacle où tout est destiné à être vu. 

🎭 Cette comédie se joue sur 2 scènes : la Cour et la Ville

Le monde est vu comme une comédie perpétuelle. Rien ne change, sauf les “acteurs”

La société est décrite comme une comédie sociale aux effets néfastes où l’art de la simulation l’emporte sur le naturel. 

Dans 100 ans, le monde subsistera encore en son entier : ce sera le même théâtre et les mêmes décorations, ce ne seront plus les mêmes acteurs.

Les Caractères La Bruyère

Livre VIII

👉 Une critique de la société du XVIIᵉ siècle

📌 Peindre la société est un moyen pour La Bruyère de dénoncer les défauts et vices des hommes.

Il critique les deux terrains où se mettent en scène les hommes durant le XVIIᵉ siècle

  • La ville
  • La cour

La Bruyère montre que ce sont des lieux de changement perpétuel. 

Il met en exergue cette instabilité, en montrant que les destins de certains personnages passent de la fortune à l’infortune en très peu de temps. 

Pour conclure

On espère que notre fiche de lecture t’a été utile, pour y voir plus clair parmi les 7 chapitres de l’ouvrage Les Caractères au programme de ton bac de Français ! 😉

On t’invite à compléter ta lecture avec les œuvres d’autres moralistes du XVIIᵉ siècle ! 📚

Tu retrouveras forcément des similitudes dans le traitement qui est fait des mœurs du XVIIᵉ siècle. Et puis c’est toujours cool pour épater ton correcteur, en lui montrant l’étendue de ta culture G 😌

À très bientôt pour un nouvel article ! 👋

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